>  >  > 人工DNAで「半合成生物(E. coli)」誕生!

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――科学分野だけではなく、オカルト・不思議分野にも造詣が深い理学博士X氏が、世の中の仰天最新生物ニュースに答えるシリーズ

 自然界には存在し得ない、人間の手が加えられた生物「半合成生物」が現実のものへとまた一歩近づいた。DNAに「X」と「Y」という人工の塩基を加えた人工DNAを持つ大腸菌(E. coli)が米国で作成され、分裂に成功したという。英「BBC」をはじめとする複数の海外メディアが報じた。

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画像は「BBC NEWS」より引用


■人工DNA、60回分裂してもOKだった!

 ご存知の通り、DNAはアデニン(A)、チミン(T)、シトシン(C)、グアニン(G)の4種類の塩基が連なって遺伝情報を記述している。2014年、米国カリフォルニア州にあるスクリプス研究所のフロイド・ロムズバーグ氏らのチームは、この4種類に加え「X」と「Y」という新たな塩基を人工的に加えたDNA鎖を作り、大腸菌に組み込んで複製させることに成功した。この成果は当時、科学誌「Nature」に掲載されて大きな話題を呼んだ。

 そして今回、ロムズバーグ氏らは「半合成生物」を作るためのさらなる一歩に成功した。2014年の段階では、大腸菌中の人工DNAは安定しておらず、時間の経過とともにXとYが減少することがわかっていた。しかしYの改良や、CRISPR-Cas9(ゲノム編集技術)を使ったDNAのスペルチェック機構の組み込みなどにより、人工DNAを持つ大腸菌は60回分裂してもXとYを保持できた。この結果は、1月23日の米国科学アカデミー紀要に発表された。


■半合成生物、いったいどんな役に立つのか?

 新たな塩基の人工的な導入や、半合成生物の作成には危険がないのだろうか。この研究について、生物学に詳しい理学博士X氏に解説を依頼した。

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画像は「Wikipedia」より引用

「まず、新しい塩基ですが、これはむしろ半合成生物の勝手な成長・増殖を防ぐ安全装置として機能するでしょう。XとYは特殊な化学物質を外から補給しないと維持できないはずです」(X氏)

 つまり、半合成生物は特別な栄養素がないと生存できない生物であるとX氏はいう。モンスター映画で幾度となく目にしたような設定だが、現実になったというのだ。

「また、今回作成された半合成生物は、XとYという人工の塩基を持つだけです。XとYを含めた新しいコドン表(塩基配列をアミノ酸配列へと翻訳するときの対応表)は持っていません。これはつまり、まだ完全な半合成生物ではないということです」(X氏)

 X氏は、XとYを含んだ遺伝暗号が完全に機能するシステムが構築された時、ようやく半合成生物が完成したといえるのではないかと語った。実際、ロムズバーグ氏も次なる段階として、すでにXとYを含んだRNA転写(タンパク質の合成)の研究に着手しているという。そしてX氏は、半合成生物の道具としての意義を強調した。

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