エレファントマンの頭蓋骨はこうなっている ― 伝説の男ジョセフ・メリックの異常な骨

■メリックの遺骨からDNAを採取する

 メリックの遺骨は現在、ロイヤル・ロンドン病院のごく小さな博物館に保管されていて、公に展示はされていない。その骨はいくつかの手法によって、「保存」されているのだが、そのことが彼の病気の診断に大きな問題を与えている。

 トレンバス教授によれば、彼の骨は百年以上経った今も良い状態で「清潔」だという。しかし実際はこれが大きな問題だ。彼の骨格標本は保存過程で何回も漂白されてしまっている。漂白剤はDNAの痕跡を消すために使われる薬品で、後に遺伝情報採取を試みるならば、漂白剤の使用は最も避けなければならなかったようだ。

 漂白剤がいかに遺伝子情報の質を落とすのかがわかる見本としては、英国レスターの駐車場の下から発掘されたリチャード三世の遺骸がある。この遺骸は数百年前のものであるが、何の「保存」もされておらず、そのため採取できるDNAの質はメリックの骨よりはるかに良好だ。

 そのような悪い条件にもかかわらず現在、クイーン・メアリー(ロンドン)大学、キングス・カレッジ ・ロンドン、そして自然史博物館の遺伝学者から作られたチームが、メリックの骨からDNAの採取を試みている。研究チームは、これ以上メリックの骨に損傷を与えないように、まず同様に漂白されたメリックと同時代の骨を使い作業を試している。

エレファントマンの頭蓋骨はこうなっている ― 伝説の男ジョセフ・メリックの異常な骨の画像2BBC」の記事より

 シンプソン博士の研究は、漂白された骨から遺伝情報を取得する新技術の開発だ。この手法ははじめに少量の骨を削って粉にし、洗剤や酵素によってタンパク質を抽出、そこからDNAを取り出すというものだ。この作業の目的は、正常な骨と歪んだ骨のDNAの比較にあり、頭蓋骨内部と歯根の2つの領域で進められている。

 研究チームはすでにメリックの骨からDNAを採取することに成功しているが、ダメージを受けたDNAから完全な遺伝子塩基配列を得る新手法についてはいまだに模索中であるらしい。この試みが成功すれば、メリックの遺伝子変化が胎児形成のどの時点で起きたのかがわかる可能性が高いという。

 また博士は、骨にはワックスが塗られていて、それもDNA採取に影響を及ぼしていると考えている。博士によればこの研究には少なくない困難が伴うが、いずれメリックのゲノム(染色体の一組)を再現することは可能だと強く語る。


■自ら進んで医学研究の対象となった

エレファントマンの頭蓋骨はこうなっている ― 伝説の男ジョセフ・メリックの異常な骨の画像3ジョセフ・メリック 画像は「Wikimedia Commons」より

 彼の遺骨が保存されているロイヤル・ロンドン病院は、メリックの“終の棲家”でもある。彼はそこでビクトリア朝の著名な外科医フレデリック・トレーブス博士の良き友人、かつ患者として過ごし1890年4月に27歳で死んだ。トレーブス博士によると死因は、メリックが横になった時に、巨大化して非常に重くなっていた頭の重さを首が支えきれず、脱臼してしまったことによるという。

 シンプソン博士によれば、メリックは医学研究を助けることに熱心だったらしく、自ら進んで医学の研究対象となったようだ。博士は「彼の骨はこれまで見た中でも最も増殖が極端に進んでいて、この研究は人間生物学の基本的知識を得るために非常に興味深い機会です。そしてメリックは自分がその鍵を握っていることを知っていたと思います」と感慨深げに語った。

 ビクトリア朝時代ではメリックのような病気を持った人は、家族から捨てられて見世物になるか、もしくは野垂れ死にするしかない時代だった。メリックもサーカスに見世物として売られたり、さまざまな辛苦を味わってきたという。メリックは、衣食住を提供してくれた病院と医者たちに恩義を感じ、進んで研究対象となっていたのだろうか。すでにメリックの死より1世紀が過ぎたが、彼のその尊い志は今も現代の医学を助けている。
(文=三橋ココ)

参考:「BBC」、「Rebrn」ほか

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コメント

1:匿名 2016年9月23日 10:01 | 返信

心が締めつけられる話だね。

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