火星で“土星のような輪っか”が形成され始める! 火星の衛星フォボスの崩壊が関係か?

■小衛星が“ドーナツ”の原材料に!?

 NASAが2013年11月に打ち上げ、現在火星周回軌道から火星の大気を調査するミッションに鋭意取り組んでいるのが計画名でもある火星探査機の「MAVEN(メイヴン)」である。

 打ち上げから10カ月後の2014年9月に、無事に火星の衛星軌道に乗ったMAVENは“着任”早々からさっそく火星の上層の大気についての貴重な観測データを送り続けている。

 火星地表上空150kmから1000kmの間に、今後まさに“ドーナツ”になり得るダスト(宇宙塵、星間塵)が濃密な層があるのだか、インド・アフマダーバードの研究機関「Physical Research Laboratory」の研究者であるジェイエッシュ・パバリ氏らがMAVENから送られてくるデータを分析した結果、この層にあるのは火星地表から舞い上がってきたダストではなく、火星外の宇宙からきて寄せ集まったものであることがわかったという。そしてそのダストの0.6%がこの2つの小衛星、フォボスとダイモスから分離した成分であることも判明したのだ。つまり、この2つの小衛星はわずかずつ身を削って将来火星の“ドーナツ”になる原材料を供給していることになる。

 特に第1衛星のフォボスの“磨耗”が激しく、100年に2mずつ高度を下げており、周回スピードを少しずつ上げながらその身を削っているということだ。2年前に発表された研究では、フォボスは今後3000万年から5000万年の間に完全に原型をとどめなくなり、細かく砕けた岩石が火星の“ドーナツ”の出現に一役買うことが指摘されている。

 その時、今の我々が見ている火星の姿は様変わりすることになる。周囲に“ドーナツ”を携えた火星というのもなかなかユニークだが、時間のことを考えるとなんとも壮大でロマンに溢れる話である。
(文=仲田しんじ)


参考:「Disclose.tv」、「Mysterious Universe」、ほか

仲田しんじ
場末の酒場の片隅を好む都会の孤独な思索者でフリーライター。
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