焼死体たちが物語る“壮絶な最期”とは…!? 医学論文に掲載された最先端「死亡時画像診断」4例

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焼死体たちが物語る壮絶な最期とは…!? 医学論文に掲載された最先端「死亡時画像診断」4例の画像1画像は、「Insights into Imaging」より

 現在、死亡時画像診断(PMCT)は法医学調査で重要な役割を担っている。特に焼死体を調べる場合、PMCTを使用することで、通常の死後の変化と熱が関連する変化を区別するのに役立つ。放射線医学誌「Insights into Imaging」は、放射線科医に法医学的な知識を提供するため、法医学におけるPMCTの利用法を解説する論文を公開した。

 火災では人的被害が生じることがある。このような場合、当局は司法調査を開始する。焼け焦げた遺体は完全に損壊していないことも多い。しかし、法医学の専門家にとって、遺体の身元、死因、中毒の有無(一酸化炭素、アルコール、薬物など)、第三者の介入の可能性、犯罪者の関与の可能性などを明らかにすることは困難である。

 一般的に、法医学チームは遺体の位置、温度、炭化度などの関連情報を収集することから始める。その後、一酸化炭素やシアン化物などの物質の血中濃度について特定の毒物学的スクリーニングテストを実施し、火災が発生したときに被害者が生きていたかどうかを判断する。最後に、被害者の剖検、体液分析、およびDNAサンプリングを実施する。しかし、遺体の炭化が進んでいると、しばしば外科的切開を複雑にし、いくつかの異物(弾丸など)または骨の変化(骨折など)が見落とされる可能性がある。そのため、PMCTが従来のX線撮影に取って代わり、法医学チームの調査を支援することになる。

 被害者の身元の特定は、法医学検死官に求められる仕事の1つである。被害者の火傷が軽微で表面的ならば、親戚が被害者の身元を特定できる。一方、焼死体の大多数は広範囲に焼け焦げていて、身元の特定は法医学チームにとって非常に困難となる。そのため、PMCTを利用して、遺体の歯科用充填物やペースメーカーなどの存在を明らかにし、被害者とみられる患者の医療記録と関連付けられる。

 また、体液サンプルの収集も剖検における重要なタスクの1つだ。法医学では、通常の毒物学的スクリーニングに加えて、死亡が火災前または火災中に発生したかどうかを判断するため、血清カルボキシヘモグロビン(COHb)の割合を確認する。PMCTの詳細な画像解析は、体液を収集できる箇所の可能性を指摘するのに非常に役立つ。

 法医学調査の主な目的は、死因の特定である。火災の後に死んだのか、それとも殺人事件の後に犯人がその事実を隠蔽する目的で放火したのか、自動車事故において死因は外傷か、火災の結果かなどを調べることもできる。PMCTは現在、そんな法医学調査で利用可能な最新のツールだ。今回の論文は、PMCTを利用して焼死体を調査する際の実践的なアプローチに焦点を当てており、いくつかの事例が写真とともに掲載されている。これらの中から4事例を紹介したい。
(文=標葉実則)

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