成年年齢18歳は早すぎる? 「24歳まで思春期の子ども」新定義を豪研究者が提唱!

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 昨年4月に成年年齢が20歳から18歳に引き下げられたことで、今年からは高校3年生が新成人として「成人の日」を迎えることになる。これによって、高校生でも父母の親権に服するこなく、携帯電話や賃貸をはじめとするさまざまな契約を本人の意思で締結することができるようになるという。

 しかし、実際にはいつからが大人なのだろうか? 2018年には、とある研究チームによる「思春期を24歳までに拡大し、社会的な支援をすべきである」という主張が注目を集めている。当時の記事を再掲する。

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※ こちらの記事は2018年1月23日の記事を再掲しています。

 思春期というと小学校高学年から高校生くらいまでの年頃の少年少女を想像する。だが、最近では思春期が10~24歳ごろまで続いているという研究が先ごろ発表され、英「BBC」など多くのメディアが報じ、話題となっている。

成年年齢18歳は早すぎる? 「24歳まで思春期の子ども」新定義を豪研究者が提唱!の画像1
画像は「BBC News」より引用

思春期はいつまで続く?

 思春期は子供が心身ともに大人に変化する時期であるが、その定義は案外難しい。医学的には第ニ次性徴の始まりから終わりまでとされるが、人間の場合は心理学的・社会学的な成長も無視できない。

 これまで思春期はおよそ14~19歳とされてきたが、豪メルボルンにある王立子供病院の医師らは、現代では10~24歳とするのが適切ではないかとの主張を医学誌「The Lancet Child & Adolescent Health」で発表した。研究チームでは思春期の定義を10~24歳に拡大し、社会的な支援をすべきであると主張する。

 健康・栄養状態の改善により、思春期の特徴である第ニ次性徴の始まりが早くなっていることはすでに知られている。先進国の女性が初潮を迎える年齢は、150年前には14歳ごろだったのに現在では10歳ごろへと早まっている。日本でも平均初潮年齢は12.3歳(日本産婦人科学会)とされる。また、20歳を過ぎても身体の成長は続く。特に脳はより速く、効率的に機能するように成長していく。

 若者を取り巻く社会の変化も大きく変化した。教育を受ける期間は長くなり、結婚・出産する年齢も上がり続けているのは周知の事実だ。2015年の厚生労働省の調査によれば、日本での平均初婚年齢は男性31.1歳、女29.4歳と30年前と比較して3歳も上がっている。第一子出産時の母親の平均年齢も30.7歳と、やはり30年前と比べ4歳上がっている。

成年年齢18歳は早すぎる? 「24歳まで思春期の子ども」新定義を豪研究者が提唱!の画像2
画像は「Thinkstock」より引用

いつから大人なのか?

 いつから大人か? というのは難しい問題だ。経済的な自立や結婚・出産する年齢は明らかに上がっている。論文では思春期を特徴付ける「準依存」状態が長引くようになったと指摘している。そして、現代の若者の発達を考えれば、24歳までを思春期としたほうがより適切だとしている。

 一方で、英ケント大学で子育ての社会学を研究するジャン・マクバリッシュ氏は、今回の主張が若者の独立への欲求を病的なものとみなすリスクを含んでいると反論している。そして、大学や職場にいる20代前半の若者を子供扱いする必要はなく、生物学的な発達よりも社会からのプレッシャーが若者を大人にしていくと語り、若者には高い期待をかけ続けるべきと主張した。

 日本では成人年齢の18歳への引き下げが議論されているが、今回の主張によれば、むしろ成人年齢は引き上げるべきではという考え方もできる。スマホの普及やAI・ロボットの進化など、子供を取り巻く環境はこの十数年で激変し、親の庇護下にあるうちに学ぶべきことは増えている。

 20歳で大人としての権利が与えられても、せいぜい酒やタバコを大っぴらに嗜み始めるくらいで、多くの若者が大人としての役割や責任を負い始めるのはもっと歳を取ってからだ。だが一方で、成人式に参加して大人の自覚を持ったという人も多いのではないだろうか? 社会から大人として認められることが若者の成長を促すという側面は否定しがたい。

 子供はいつから大人になるのか? 大人として扱うべきなのか? 現代の社会ではこんなことが思いの外難問となっている。

参考:「BBC」、「Daily Mail」、「Lancet Child & Adolescent Health」、ほか

TOCANA編集部

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