>  >  > ネアンデルタール人とヒトの「身長と統合失調症」

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 現代に生きる我々ヒト(ホモ・サピエンス)の遺伝子発現において、はるか昔に生きたネアンデルタール人由来の遺伝子が関連しているとは、なんとも不思議な話である。


■ヒトのDNAの2~4%がネアンデルタール人由来

 人類の進化は、猿人(アウストラロピテクス)→原人(ホモ・エレクトス)→旧人(ホモ・ネアンデルターレンシス)→新人(ホモ・サピエンス)であるが、過去数十年間の研究の進展によって、今日までの人類進化の学説は、ここに来て大きく変化している。

 ホモ・サピエンスが旧人類を全滅させたため両者は交わらなかった、というのが従来の定説であったが、現在では解剖学的な共通点に加え遺伝学的研究からも、両者は地球上でかなりの期間を共有し交雑があったことが判明したのである。

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 「Daily Mail」の記事より

 最後のネアンデルタール人が死亡したとされるのは約4万年前だが、彼らの遺伝子は現生人類にも脈々と受け継がれているというのだ。アフリカから生まれて世界中に広がったホモ・サピエンスだが、専門家らによれば、今日の非アフリカ系の人々のDNAの2~4%がネアンデルタール人由来であるという。

 実は以前よりネアンデルタール人の遺伝子が現代人の疾患に関係していることはわかっていたようだ。米ワシントン大学のジョシュア・エイキー氏は、5万年前に最初のネアンデルタール人との異種交配が行われたというモデルを提唱しており、近代人の遺伝子発現によるそれらの変化が疾患に影響を及ぼしていることに着目したひとりだ。

 ただ、ネアンデルタール人のDNAは化石から抽出することが可能だが、細胞中でタンパク質合成部位であるリボソームにDNAの情報を伝える役割をするメッセンジャーRNAについては回収されていないため、遺伝子発現に影響を及ぼす調節多様性については長らく不明のままであった。

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