冷蔵庫から猫の首…軍艦島伝道師・黒沢永紀が「軍艦島と池島」を紹介! 遊廓・朝鮮人労働者の裏話や軍艦島のダンジョンも!

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●究極の炭鉱都市 池島炭鉱

 かたや池島炭鉱は、高度経済成長のはじめ頃に創業した、国内では最後発にあたる炭鉱で、次々と最新の機器を導入し、完全オートメーション化を目前まで実現した、究極のハイテク炭鉱。実用化世界初の石炭選別機や国内初の海水淡水化装置、そして数々の巨大重機を導入すると同時に、大規模な産業事故とよべるものが一つもなかった池島炭鉱は、いわば国内の石炭産業がたどり着いた究極の炭鉱だった。

 また、炭鉱のシンボルでもある立坑櫓(たてこうやぐら)から発電所、石炭の生産工場や船積み施設まで、すべての炭鉱施設が現存するのは、数多ある国内の炭鉱跡でもこの池島だけ。さらに、炭鉱アパートから歓楽街まで、炭鉱街のすべてがほぼ往年の姿で残る池島は、文字通り、リアルな炭鉱テーマパークだ。

加えて、実際の坑道や、島内を広範囲にわたって見学できるのも池島の魅力のひとつ。近年、植物が盛んに繁茂し、自然に浸食されつつある炭鉱街は稀にみる異空間を現出。どこを切り取ってもインスタ映え間違いなしの、フォトジェニックな光景が人気をよんでいる。また、元炭鉱マンのガイドと一緒に行く坑道は、実際に使われていたトンネル。トロッコに乗って、ちょっとヒンヤリする坑道へ入れば、気分は一気にインディアナ・ジョーンズ。軍艦島と一緒に池島を訪れた観光客の多くが、軍艦島よりも高い評価を下すのも納得がいく。

 しかし、掘れば掘るだけお金になる石炭の黄金時代を走り抜けた軍艦島に対して、石炭の斜陽時代に最後の闘いを挑んだのが池島炭鉱。数々の最新機器の投入は、限りないコスト削減の裏返しでもあった。そんな池島に、激動の時代を学ぶことは、いささか無理があるのも事実だ。

 軍艦島と池島の2島を巡ることで、はじめて可能になった炭鉱の歴史とその体感、それがこのツアーの真価といえるだろう。書籍では、ツアーで巡る行程に沿って、現在の池島の魅力をあますところなく伝えている。

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