左利きは遺伝子と脳に違いがあると判明! あの特殊能力にも目覚め… “左利きの謎”解明に前進か!

 野球選手の中では左利きはそれほど珍しくないが、一般的には左利きは人口のわずか10%を占めるに過ぎないといわれている。最も身近な“レアケース”とも言える左利きの秘密について最新の研究で理解が進んできているようだ。なんと“左利き遺伝子”が特定されたのだ。

■利き手に関連する4つの遺伝子領域が見つかる

 動物の多くも個体によって右利きだったり左利きだったりすることがわかってきているが、9割が右利きという人間界の“右利き偏重”は珍しいケースであるという。

 いったいどんな要因が働いて人は左利きになるのか? これまでの研究で左利きになる要因に遺伝的な影響が25%あることが報告されているのだが、新たな研究で、人を左利きにしている遺伝子領域を特定することに成功している。

 イギリス・オックスフォード大学の研究チームが今年9月に「Brain」で発表した研究では、イギリスの遺伝子データベース「UKバイオバンク」に登録されている40万人ものゲノムを分析している。

左利きは遺伝子と脳に違いがあると判明! あの特殊能力にも目覚め… 左利きの謎解明に前進か!の画像1
「Science Alert」の記事より

 研究チームが分析した結果、利き手に関連する4つの遺伝子領域が見つかり、そのうち3つは脳の構造と発達に関与するタンパク質に関係していた。これらのタンパク質は細胞の形態を維持する繊維状構造体である細胞骨格(cytoskeleton)に関係しているということだ。

 そして研究チームが約1万人の参加者の脳をスキャンしてさらに詳しく分析したところ、左利きに関連する遺伝子変異は、脳の左右の言語処理領域の間をつなぐ白質と強く関係していることが突き止められた。つまり左利きの人は言語をつかさどる脳の領域がより密接に結びついており、それゆえに言語運用能力が高くなる可能性があるというのだ。

「左利きの参加者の脳では、左右の言語領域がより調和した方法で互いに通信していることがわかりました」と研究チームのアキラ・ウイバーグ氏は語る。

 本当に左利きの者の言語能力が高いのかどうかは今後の研究に委ねられるが、脳活動からはその可能性が示唆されているという。

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画像は「Wikimedia Commons」より

「多くの研究者が利き手の生物学的基礎を研究してきましたが、UKバイオバンクの大規模なデータセットを使用することで、人が左利きになるプロセスにかなりの光を当てることができました」(アキラ・ウイバーグ氏)

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